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Walter Tevis: el hombre que inspiró Gambito de Dama

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Por si todavía no lo sabes, Walter Tevis es el autor del libro que se ha convertido en número uno de ventas en su sección de Amazon: Gambito de dama.

Tevis, con una vida delirante, también fue el autor de decenas de obras con un interés que va más allá de las modas.

La vida ficticia de Beth Harmon refleja la de Walter Tevis

El interés por Walter Tevis no se ha hecho esperar, la conocida web «Wikipedia» incrementaba exponencialmente en el mes de noviembre el número de visitas del autor como se aprecia en el gráfico inferior. Superando las 400.000 visitas y, por tanto, multiplicando por 400 el interés usual por el autor en años precedentes.

La biografía de Walter Tevis

Walter «Walt» Stone Tevis nació en San Francisco el 28 de febrero de 1928 y falleció el 9 de agosto de 1984. Aparte de novelista, también fue redactor de cuentos.

Tevis aprendió a jugar al ajedrez a la edad de 7 años. Cuando tenía 9 le diagnosticaron corazón reumático y enfermedad de Huntington y fue internado en un hogar de convalecientes durante un año. Mientras estuvo internado allí, sus padres lo abandonaron y se mudaron a Lexington, Kentucky, de donde eran originalmente.

La dura vida de Walter Tevis

La vida ficticia de Beth Harmon refleja la de Tevis. Crece en un orfanato, donde a los 8 años aprende a jugar al ajedrez con un conserje. Se vuelve adicto a los tranquilizantes que le prescriben a él y a los otros niños para mantenerlos «controlados». El joven Tevis era drogado tres veces al día con fenobarbital. «Me encantó», dijo sobre la droga. «Esa puede ser una de las razones por las que me emborraché».

Regreso a casa

Finalmente, la familia de Tevis le envió un billete de tren de regreso a Kentucky, pagado por un amigo de la familia. Sus padres eran estrictos. “Fui criado por una madre muy castradora”, dijo Tevis. «Mi padre también era alcohólico, pero no lo admitiría y mi madre no reconocería el problema». Tevis le dijo a The San Francisco Examiner que la vida en Kentucky le hacía sentir como si hubiera «venido del espacio exterior».

Fue víctima de violencia física en la escuela de Lexington, ciudad en la que encontraría poco con lo que identificarse.

Harmon, la protagonista de «Gambito de Dama», también vive en Lexington y también tiene problemas para relacionarse con los otros niños de su escuela. Mientras Beth se hunde profundamente en una obsesión por el ajedrez, Tevis encontró consuelo en un juego diferente: el billar. “Los salones de billar de Lexington me rescataron”, dijo. Se paseaba por el hotel Phoenix en el centro y veía a los jugadores jugar por mucho dinero. Allí, se hizo amigo de un niño que tenía una mesa de billar en casa, y Tevis jugaba con él todos los días hasta que «caían». Luego jugaban al ajedrez por la noche para relajarse.

Alistado en la Marina

A los 17, Tevis se alistó en la Marina. Pasó 17 meses en Okinawa, donde continuó jugando al billar todos los días, solo que allí, las partidas se jugaban por dinero. Tevis desarrolló un mayor interés por el juego. A su regreso a la vida civil se matriculó en la Universidad de Kentucky. Continuó jugando al billar en Gaunce’s Pool Room en el centro de Lexington, donde se enamoró mas no solo del juego, sino también de la cultura y el estilo del salón de billar y sus habitantes.

Esta fascinación por los personajes del entorno: los apostadores profesionales que se desplazaban de un pasillo a otro en busca de una partida, desarrollo también en Tevis una sensibilidad para impregnarse de la subcultura americana que rodeaba al mundo del billar. Algo que le serviría años después para expresarse en distintas obras.

Después de vivir en Kentucky viajó al Reino Unido, donde realizó un curso de escritura del novelista ganador del Premio Pulitzer AB Guthrie Jr., que le proporcionó la oportunidad de escribir por primera vez. Walter Tevis escribió una historia sobre los salones de billar que llamó «El mejor del país». Guthrie valoró como prometedor el trabajo de Tevis y lo puso en contacto con un agente. Esquire  lo compró por $ 350 de la época.

«¿Por qué trabajar tan duro para escribir algo verdadero y bueno cuando no mucha gente lo leerá?» Walter Tevis

Después de terminar su licenciatura, Tevis empezó a trabajar como profesor de inglés en Irvine High School en las afueras de Lexington, donde continuó escribiendo cuentos para revistas. Durante los siguientes seis años vendió sus relatos a PlayboyRedbookSaturday Evening PostColliers y Cosmopolitan.

Sus propias contradicciones

Durante este tiempo era motivado frecuentemente (incluso presionado) para que escribiera una novela. “Naturalmente, me gustaría escribir la gran novela estadounidense, algo que emocione a todos”, dijo a The Burlington Free Press en 1959, “pero el trabajo serio es en gran medida una cuestión de carácter y disciplina. ¿Por qué trabajar tan duro para escribir algo verdadero y bueno cuando no mucha gente lo leerá? «

Walter Tevis

Pero la renuncia de Tevis a asumir un «trabajo serio» también puede haber sido el resultado de sus propias luchas con la escritura. Cuando tenía una idea, trabajaba torrencialmente en ella y podía contar una historia a borbotones, pero entre esos momentos había largos períodos de sequía en los que estaba bloqueado o no tenía ideas y no escribía nada. “Soy demasiado bohemio para encajar en la rutina y me disciplino para escribir cuando no tengo ganas”, dijo en 1959. Durante esos períodos se contentaba con enseñar y, según él mismo admitió, amaba el sonido de su propia voz. .

Tevis se deleitaba con la admiración de sus estudiantes y colegas, y buscaba elogios y aliento dondequiera que pudiera encontrarlos ya que, en realidad, el mismo no creía en su potencial, seguramente mermado por la presencia de su padre que siempre anulaba sus deseos de ser escritor: «No podía superar a mi padre», dijo Tevis en 1980. «Nunca me aceptaría como escritor». Por si esto fuera poco, la familia de su esposa no estaba particularmente emocionada de que se hubiera casado con alguien con perspectivas tan limitadas. Lo que, paradójicamente, generaba el caldo de cultivo idóneo para el nacimiento de un buen escritor.

El primer libro de Walter Tevis

Finalmente, el agente de Tevis lo convenció de que «The Best in the Country» era una novela prometedora. Instó a Tevis a renunciar a su trabajo de profesor y sumar más tiempo a dedicarse íntegramente al oficio de escritor. A partir de aquí, Tevis dejó la docencia, aceptó un trabajo en el Departamento de Carreteras de Kentucky editando publicaciones técnicas y se puso a trabajar en su primer libro.

El héroe del libro, al igual que Beth Harmon, posee un talento natural increíble y aspira a ser el mejor, pero encuentra ese desafío mucho más difícil de lo que imaginaba y sufre mucho en el camino. Tevis llamó al libro This Lovely Green, en honor a un poema de Edward Marvell que le encantaba.

Su agente vendió el libro a Harpers, y preocupados de que lo confundieran con un tomo de jardinería (la traducción del libro vendría a ser «Este precioso césped»), cambiaron el título del libro The Hustler.

¿Qué sucedió? Al contrario de lo que le indicaban sus miedos e inseguridades tuvo una gran aceptación entre el público. Time comparó a Tevis con Hemingway, y el productor de la película Todos los hombres del rey, Robert Rossen, pagó a Tevis 25.000 dólares por los derechos de la película. Tevis usó el dinero para pagar la matrícula de un doctorado en la Universidad Estatal de Iowa. Tenía 31 años.

Tevis destinó también parte del dinero de los derechos cinematográficos de The Hustler a cambiar de domicilio y se mudó con su familia a México para poder trabajar en su siguiente trabajo: una novela de ciencia ficción sobre un extraterrestre que termina en Kentucky llamada The Man Who Fell to Earth.

Fue en México donde Tevis empezó a beber, aunque lo disfrazó de celebración. «Agarré el dinero que gané con la película y me fui a vivir a México», dijo Tevis a The Louisville Courier-Journal., “Y descubrí que se podía obtener ginebra por 80 centavos el litro. Me quedé borracho durante ocho meses «. Tevis también descubrió que cuando bebía, no podía escribir (“Un trago y la máquina de escribir estaba completamente fuera de lugar”). Se las arregló para estar sobrio el tiempo suficiente para terminar su libro, y también lo vendieron a Hollywood. De repente, Tevis se convirtió en uno de los autores favoritos de la literatura americana, con el mundo esperando ansiosamente su próximo libro. Esperarían unos cuantos años…

La pasión por el ajedrez

No escribió otro libro durante casi dos décadas.

Lo que hizo fue beber y jugar al ajedrez.  Tevis se dedicó a estudiar ajedrez, devorando Modern Chess Openings, el mismo libro que Beth Harmon lee en el orfanato que enciende su amor por el juego.

Comenzó a jugar en torneos locales. En 1974, Atlantic Monthly lo envió a Las Vegas para cubrir el Abierto Nacional. Además de jugar al ajedrez… y perder todas las partidas.

“Dos días después perdí cuatro partidas de ajedrez y 50 dólares. Me ha golpeado un chico de California, un crupier de blackjack del hotel (con una calificación de 1580) y una chica bonita y de labios apretados llamada Mary Lasher, que me obligó a abandonar después de la undécima jugada. Los 50 dólares se destinaron a la ruleta”, escribió en su artículo, “Jaque mate en Las Vegas ”. “Me estoy excusando como un loco: tengo jet lag; Tengo un artículo del que preocuparme por escribir; el ajedrez no es todo lo que hay en la vida. Pero duele como el infierno«.

Libros escritos por Walter Tevis

El hombre que cayó en la Tierra

El hombre que cayó en la Tierra» es uno de los grandes clásicos de la ciencia ficción y una subversión del tema de la invasión extraterrestre. A partir de una aproximación realista, teñida de la desazón del existencialismo de posguerra y la amenaza de la Guerra Fría, la novela insufla vida a uno de los alienígenas más frágiles y memorables del género. David Bowie interpretó al antheano en la versión en celuloide del libro, dirigida por Nicolas Roeg en 1976. A finales de 2015, poco antes de su muerte, Bowie compuso el musical «Lazarus», secuela de «El hombre que cayó en la Tierra», que se estrenó en Nueva York.

El color del dinero

Veinte años después de conquistar el circuito clandestino de billar, Eddie Felson el Rápido vuelve para jugar una serie de partidas de exhibición con su viejo rival Minnesota Fats. Con un matrimonio fracasado y años de regentar un salón de billar a sus espaldas, Eddie está listo para desafiar al mundo del billar de competición, donde todo ha cambiado desde sus tiempos. Hay una nueva generación de contendientes, unas partidas mucho más públicas y una pregunta en el aire: ¿podrá el viejo buscavidas recuperar su legendaria habilidad? El color del dinero fue la base de la película del mismo título de Martin Scorsese con Paul Newman y Tom Cruise.

El buscavidas

El buscavidas es la historia de Eddie Felson el Rápido, un joven jugador de billar que se gana la vida con pequeños timos, viajando de ciudad en ciudad, birlándoles sus ahorros tanto a tipos corrientes que tienen la imprudencia de desafiarlo a una partida.

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